Las Nebulosas

Nebulosa de Orión

Podemos definir el objeto celeste denominado Nebulosa como una nube interestelar de polvo, hidrógeno y plasma.

Originalmente el término Nebulosa se empleaba erróneamente para denominar a cualquier objeto astronómico caracterizado por su distensión, incluyendo a las galaxias.

 Formación de las Nebulosas

Parece ser que, por lo que conocemos, la existencia de una nebulosa y su formación, están directamente relacionadas con la etapa inicial o final de la vida de las estrellas.

Las nebulosas más comunes son aquellas nebulosas que constituyen regiones del espacio en las que se está produciendo la formación de estrellas. En estas regiones, las nebulosas se forman debido al colapso de gas en el medio interestelar. El gas, polvo y otros materiales se unen para formar grandes masas que atraen materia lejana, llegando a ser en ocasiones suficientemente grandes como para formar estrellas. Muchas nebulosas se forman debido al colapso de gas en el medio interestelar. Como los materiales colapsan bajo su propia masa, multitud de estrellas se suelen formar en el interior y su radiación ultravioleta ioniza el gas envolvente, haciéndolas visibles. El tamaño de estas nebulosas, conocidas como regiones H II, varía dependiendo del tamaño original de la nube de gas y el número de estrellas formadas puede variar enormemente.

En estos casos, estrellas y nebulosas coexisten la una gracias a la otra, ya que las estrellas nacen a partir de una fase avanzada de la formación de las nebulosas, y las nebulosas alcanzan todo su significado gracias a la radiación ultravioleta de las estrellas que la ionizan. Un ejemplo famoso de nebulosa de formación estelar es la Nebulosa de Orión.

Una segunda relación es la opuesta, aquella en que la nebulosa se forma gracias a una de las fases finales de la vida de una estrella. En este caso, la nebulosa se forma gracias a la estrella, en oposición al caso que acabamos de contar.

Ya habíamos explicado en el artículo “venimos de las estrellas” como todas las estrellas pierden materia en cada fase de su desarrollo. En una fase avanzada, cuando la estrella ya ha perdido aproximadamente la mitad de su masa, se agota el hidrógeno que arde en su núcleo y se transforma en helio, para pasar, en una fase posterior, a fundirse los núcleos de helio, lo que conlleva la transformación de los mismos en oxígeno y carbono.

Llegados a este punto, la estrella se compone de tres estratos: Un núcleo central compuesto por carbono y oxígeno que ya no experimenta reacciones de fusión nuclear; una capa de helio candente en la parte central y en la que si se producen este tipo de reacciones y una capa superficial de hidrógeno, que rodea a la estrella desde su nacimiento gracias a la baja temperatura y presión, que aun no han permitido las reacciones de fusión.

El calor que desprende las reacciones de fusión nuclear hace que la estrella se expanda hasta dimensiones radiales de varios cientos de millones de kilómetros, decreciendo enormemente la fuerza gravitatoria en la superficie, momento en que la materia comienza a abandonar la capa superficial de la estrella. Este proceso además es favorecido por las explosiones nucleares, haciendo que el estrato superior de hidrógeno sea expulsado violentamente, hasta que la estrella alcanza una de sus fases finales transformándose en una enana blanca.

Es lo que se conoce como nebulosa planetaria, cuyo nombre es debido, aun no teniendo nada que ver, a que su forma redondeada recuerda ala de un planeta. La estrella queda en el centro de la nebulosa irradiándola con su  luz y permitiendo que se vea.

Un tipo de estrella que podría llegar a tener este tipo de evolución en un futuro muy lejano podría ser el sol. El caso actual mas conocido es la Nebulosa de la Lira, en la constelación de Lira.

Si en lugar de producirse una nebulosa en la fase de enana blanca, el proceso se pospone, este podría tener lugar gracias a la fase de supernova de la estrella, donde la vida de la estrella terminaría con una explosión, donde el material expulsado por la explosión sería ionizado por una estrella neutrón, resto de la supernova. Un ejemplo de nebulosa procedente de los restos de una supernova es la Nebulosa del Cangrejo, en la constelación de Tauro.

En cualquiera de los dos casos, el tamaño y forma de la nebulosa dependerá de la vida de la misma, ya que se van expandiendo a lo largo de millones de años.

Nebulosa de la Lira y Nebulosa del Cangrejo

 Clasificación de las Nebulosas según la procedencia de la luz emitida

Hemos hablado de cómo las estrellas iluminan a las nebulosas haciéndolas visibles ante nuestros ojos, sin embargo, esta luz nos puede llegar hasta nosotros de formas muy diferentes,  procediendo desde la emisión directa del interior de la nebulosa, hasta de la emisión de los cuerpos celestes que rodean a la nebulosa.

En las nebulosas de emisión (caso más común), la nebulosa se ilumina desde dentro, es decir, el gas de la propia nebulosa es el que brilla gracias a las transformaciones que ha ido sufriendo por la radiación  ultravioleta recibida de las estrellas cercanas, ya sean en el caso de formación de las mismas o en su proceso de destrucción.

Un caso intermedio son las nebulosas de reflexión, que como bien indica su denominación, reflejan la luz de estrellas cercanas. En estos casos, las estrellas que las rodean no son lo suficientemente grandes ni calientes como para hacer llegar una radiación ultravioleta lo suficientemente potente como para excitar el gas. Podemos encontrar un claro ejemplo en las Pléyades, donde podemos visualizar una nebulosa que refleja la luz de la estrella Mérope.

El caso más opuesto a las nebulosas de emisión son las nebulosas de absorción (nebulosas oscuras). Estas ni si quiera están rodeadas de estrellas lo suficientemente potentes ni cercanas para hacer llegar la luminosidad suficiente para que la nebulosa pueda reflejarla. ¿Entonces como es que podemos observarlas? La única forma de visualizar las nebulosas oscuras que conocemos, es gracias al constaste con un fondo estelar poblado, lejos en distancia de la nebulosa, y que nada tiene que ver, pero que su posición relativa desde la tierra permite que la nebulosa “absorba” la luz de estos objetos celestes, impidiendo que la misma llegue hasta nosotros. La consecuencia es una región del espacio oscura que destaca gracias a un entorno estrellado. Podemos identificar una nebulosa de absorción en la constelación de Orión, la conocida como Nebulosa Cabeza de Caballo.

Merope y Nebulosa cabeza de caballo

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Comentarios

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Gracias por la información Ana, no sabía mucho sobre el tema, había leído por encima pero nada que ver con lo claro y ordenado que lo has dejado en tu artículo, a partir de ahora ya no se me olvidará.:-)

¿No te parecen las nebulosas uno de los fenónemos más visualmente raros y hermosos del Cosmos?…a mi al menos me lo parece…
Un abrazo!y te animo a que sigas escribiendo sobre el tema!

Me parecen un fenomeno fascinante, son preciosas. Y la verdad es que mas fascinante aun es investigar sobre estos temas, descubres cosas inimaginables. Me alegro que la información os llegue de una forma clara y facil, esa es la idea, que todos disfrutemos de aprender poquito a poquito de cosas tan bonitas en el universo. Un abrazo!!

[...] Las nebulosas planetarias, que deben su nombre tras haber sido identificadas de forma erronea en su origen por los astrónomos, se forman cuando el envejecimiento de una estrella con un peso máximo de ocho veces la masa del sol comienza a desprenderse de sus capas exteriores en forma de nubes de gas luminoso. La mayoría adquieren forma elípticas, de dos lóbulos o de cigarro, tras evolucionar a partir del gas y polvo expulsado por las estrellas en una fase final de su vida. (Leer mas sobre Nebulosas) [...]

quisiera ser un astronauta o un fisico de el espacio me encantaria y seria chebre que me mandaran imajenes a mi hotmail

[...] Las nebulosas planetarias, que deben su nombre tras haber sido identificadas de forma erronea en su origen por los astrónomos, se forman cuando el envejecimiento de una estrella con un peso máximo de ocho veces la masa del sol comienza a desprenderse de sus capas exteriores en forma de nubes de gas luminoso. La mayoría adquieren forma elípticas, de dos lóbulos o de cigarro, tras evolucionar a partir del gas y polvo expulsado por las estrellas en una fase final de su vida. (Leer mas sobre Nebulosas) [...]

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